Histoire

L'incroyable évangéliste en train de disparaître | Histoire

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Aimée Semple McPherson. Photo : Bibliothèque du Congrès

Le long de la plage de Los Angeles entre Venice et Ocean Park, un petit groupe de personnes en deuil errait sans but, se laissant parfois tomber sur le sable pour prier, incapables de retenir leurs larmes. Aimée est avec Jésus ; priez pour elle, ont-ils scandé. Un garde-côte patrouillait juste au large alors que des plongeurs en haute mer plongeaient dans l'eau. Aimee Semple McPherson, évangéliste, guérisseuse, fondatrice de l'église Foursquare Gospel et constructeur du temple de l'Angélus, aurait disparu lors d'une baignade le 18 mai 1926. Dans les heures qui ont suivi, les sauveteurs n'ont épargné aucun effort pour trouver sa.





Dieu ne la laisserait pas mourir, a déclaré l'un de ses croyants à un journaliste. Elle était trop noble. Son travail était trop grand. Sa mission n'était pas terminée. Elle ne peut pas être morte.

Déjà, une jeune membre de l'église s'était noyée dans son chagrin. Peu de temps après, un plongeur est décédé en essayant de retrouver le corps de McPherson.



Dans les jours à venir, ses partisans dynamiteraient les eaux de la baie de Santa Monica, espérant faire remonter son corps des profondeurs. Pourtant, les explosions n'ont fait surface que de poissons morts, et le temps qui s'écoule n'a fait que donner lieu à d'innombrables rumeurs. Elle avait disparu pour avorter. Ou chirurgie esthétique. Ou une liaison. Alors que les jours se transformaient en semaines, le corps de McPherson, au grand dam de la police et de la California Fish and Game Commission, était toujours porté disparu. Bientôt, des témoins se sont présentés pour contredire le rapport, donné par la secrétaire de McPherson, Emma Shaeffer, selon lequel l'évangéliste avait disparu peu de temps après être entré dans l'eau.

Il y avait des comptes d'un détective à San Francisco que McPherson a été repéré dans une gare là-bas. Je la connais bien de vue, dit le détective, et je sais que je ne me trompe pas. Une demande de rançon remise à la mère de McPherson, Minnie Kennedy, exigeait 50 000 $ pour le retour en toute sécurité de sa fille et prévenait, maman est le mot - éloignez la police. Pendant ce temps, certains membres fidèles de l'église, convaincus que l'évangéliste était mort, s'accrochaient à la croyance qu'elle serait ressuscitée par des pouvoirs surnaturels.

Aimee Semple McPherson lors d'une réunion d'évangélistes à Londres. Photo : Bibliothèque du Congrès



Les gros titres des journaux ont claironné de prétendues observations de McPherson dans des villes des États-Unis. Une autre lettre de rançon a fait surface, celle-ci promettant de vendre l'évangéliste en esclavage blanc à moins qu'un demi-million de dollars ne soit payé en espèces. Convaincue que sa fille était déjà morte, Minnie Kennedy a jeté la lettre. À l'été 1926, aucune femme en Amérique ne faisait plus la une des journaux que la disparue sœur Aimée.

La femme au centre de cette tempête médiatique est née Aimee Elizabeth Kennedy en 1890 dans une famille religieuse dans une ferme de l'Ontario, au Canada. Mais contrairement à ses parents méthodistes, elle a remis en question sa foi à un jeune âge et a commencé à se rebeller contre sa mère de l'Armée du Salut qui battait du tambourin en lisant des romans et en allant au cinéma.

Pourtant, lorsque la théorie de l'évolution de Charles Darwin a fait son chemin dans les écoles canadiennes, Aimee s'est de nouveau rebellée, cette fois contre l'évolution. (En 1925, elle soutiendra l'accusation dans le célèbre procès Scopes.) Avant son 18e anniversaire, elle épousa un missionnaire pentecôtiste irlandais nommé Robert Semple, tomba enceinte et partit pour l'Asie pour une tournée évangélique. Mais le jeune couple contracta le paludisme et Robert succomba à la maladie en août 1910. Aimée accoucha un mois plus tard de Roberta Star Semple et retourna aux États-Unis.

En 1912, elle épousa un comptable, Harold Steward McPherson, mais après avoir donné naissance à un fils, Rolf McPherson, et avoir essayé de s'installer comme femme au foyer à Providence, Rhode Island, Aimee ressentit un appel soudain à prêcher l'Évangile. En 1915, elle a laissé tomber son mari, emmenant les enfants, et a pris la route dans une voiture de tourisme Packard (Jesus is Coming Soon—Get Ready peint sur le côté), prêchant dans des réveils de tentes et des églises à travers le pays.

En tant que femme prédicateur et quelque chose d'une nouveauté pentecôtiste, Aimee Semple McPherson a appris à attiser les foules en parlant en langues et en faisant des démonstrations de guérison par la foi dans lesquelles des béquilles étaient jetées de côté et les aveugles devaient voir. En 1922, elle bat les records de fréquentation établis par les plus grands noms évangéliques de l'époque, tels que Billy dimanche , l'ancienne star du baseball. À San Diego, plus de 30 000 personnes ont assisté à l'un de ses événements et les Marines ont dû être appelés pour contrôler la foule. Là, McPherson imposa les mains à une femme prétendument paralysée qui se leva de sa chaise et marcha. Le public a atteint une frénésie.

L'évangéliste vers 1930. Photo : Wikipedia

Les voyages constants ont commencé à faire des ravages, et McPherson a décidé de s'installer à Los Angeles, où elle a collecté des fonds pour construire le Temple de l'Angélus dans le parc de l'écho. Elle a rempli le bâtiment de 5 300 capacités en services organisés sept jours par semaine. Son style était léger et fantaisiste parfois , pourtant elle parlé et chanté avec force et passion.

Au printemps 1926, McPherson était devenu un phénomène, un nom familier à travers l'Amérique. Cela a donc été une surprise pour les fidèles le 18 mai 1926, lorsque McPherson n'est pas arrivée au temple pour prêcher le sermon prévu et que sa mère est intervenue. Le lendemain, toute la nation était sous le choc d'apprendre que Sœur Aimée avait disparu et s'était probablement noyée.

Mais les prières de beaucoup furent bientôt exaucées : après un mois de deuil et de rumeurs sans fin, McPherson est arrivé à Agua Prieta, Sonora, une petite ville mexicaine juste au sud de Douglas, en Arizona. Elle a affirmé avoir traversé les sables brûlants du désert pour fuir les ravisseurs, puis s'être effondrée. Elle a été emmenée à l'hôpital et lors d'un appel téléphonique avec le personnel, Minnie Kennedy a confirmé l'identité de sa fille en leur indiquant l'emplacement d'une cicatrice sur son doigt et la capacité de sa fille à fournir le nom de son pigeon de compagnie.

Une fois qu'elle s'est remise de son état d'effondrement, McPherson a donné une interview au chevet du patient, affirmant qu'elle avait été attirée dans une voiture après avoir nagé et emmenée de l'autre côté de la frontière par trois Américains, dont un homme nommé Steve et une femme nommée Rose. Elle avait été droguée et détenue dans une cabane mexicaine pendant des semaines, a-t-elle dit, et ses ravisseurs avaient prévu de la garder jusqu'à ce qu'ils reçoivent une rançon d'un demi-million de dollars. Mais elle a déjoué le plan, a-t-elle affirmé, lorsqu'elle a scié les cordes qui la retenaient et a titubé 20 miles à travers le désert jusqu'à Agua Prieta.

Minnie Kennedy s'est précipitée en Arizona pour retrouver sa fille. Mon Dieu, sœur McPherson est vivante, a-t-elle dit à ses abonnés. Montez le drapeau sur le temple et envoyez le mot à l'antenne. Le Seigneur a rendu les siens.

Lorsque McPherson est rentré à la maison, une foule de plus de 50 000 personnes s'est présentée à la gare pour l'accueillir. Dans un défilé massif mettant en vedette des avions qui larguaient des roses du ciel, l'évangéliste a fait une grande rentrée. Mais malgré la présence d'officiels et de dignitaires de Los Angeles, tout le monde n'était pas ravi. La Chambre de commerce a considéré l'événement comme une démonstration criarde, et le procureur du district de Los Angeles, Asa Keyes, a demandé une enquête sur le récit de l'évangéliste d'un enlèvement.

Dans les deux semaines qui ont suivi, McPherson a volontairement comparu devant un grand jury alors que les journaux continuaient de claironner des accusations de fraude, accompagnées d'observations de témoins dans le nord de la Californie. Gagner le plus de traction était une histoire centrée sur le fait que Kenneth Ormiston, un ingénieur marié à la station de radio chrétienne KFSG (appartenant à l'église de McPherson) a disparu juste au moment où McPherson l'a fait. Les deux ont travaillé ensemble sur les émissions régulières de McPherson. La police a été envoyée dans un chalet à Carmel-by-the-Sea, où Ormiston avait été vu avec une femme non identifiée lors de la disparition de McPherson. (Ormiston a admis avoir eu une liaison adultère au moment de la disparition de McPherson, mais a nié que l'étranger connu sous le nom de Mme X était elle.) Cependant, après avoir dépoussiéré le chalet à la recherche d'empreintes digitales, la police n'en a trouvé aucune qui correspondait à celle de l'évangéliste.

Les gros titres, les potins et les insinuations se sont poursuivis tout au long de l'automne, jusqu'à ce qu'un juge détermine qu'il y avait suffisamment de preuves pour poursuivre les accusations de complot et d'entrave à la justice contre McPherson. Un procès devant jury était prévu pour janvier de l'année suivante. Cependant, Keyes avait commencé à déterminer que certains de ses témoins n'étaient pas fiables, et il a décidé d'abandonner les charges.

L'enlèvement n'a pas été résolu et la controverse sur un éventuel canular n'a pas été résolue. Les critiques et les partisans pensaient que McPherson aurait dû insister sur un procès pour blanchir son nom; à la place, elle a raconté l'enlèvement dans son livre de 1927, Au service du roi : l'histoire de ma vie . Elle serait moquée dans les médias pendant des années, mais le scandale n'a pas diminué sa popularité.

McPherson a continué à construire son église jusqu'à sa mort à Oakland, en Californie, en 1944, à partir de ce que le coroner a décrit comme étant très probablement une surdose accidentelle (Seconol a été trouvé dans la chambre d'hôtel où elle est décédée) aggravée par une insuffisance rénale. La Foursquare Gospel Church valait des millions à l'époque et compte aujourd'hui près de 9 millions de membres dans le monde. Mais lorsque la succession d'Aimee Semple McPherson a été réglée, l'évangéliste n'avait que 10 000 $ à son nom.

Sources

Des articles: Les plongeurs cherchent le corps d'une femme prédicateur, New York Times , 21 mai 1926. Aucune trace trouvée d'une femme pasteur, Constitution d'Atlanta , 29 mai 1926. Jeter le doute sur la mort de l'évangéliste en mer, Tribune de Chicago , 29 mai 1926. Bay Dynamited pour localiser le corps de la femme pasteur, Constitution d'Atlanta , 3 juin 1926. Les fidèles s'accrochent à l'espoir décroissant, Los Angeles Times , 20 mai 1926. Récompense de 25 000 $ pour le retour de l'évangéliste, Boston Globe , 29 mai 1926. Kidnap Hoax Exposed, Les nouvelles de Baltimore , 26 juillet 1926. Los Angeles salue Aimee McPherson, New York Times , 27 juin 1926. Un évangéliste trouvé : raconte l'histoire d'un enlèvement, Chicago Daily Tribune , 24 juin 1926. Pasteur disparue retrouvée à Douglas, Arizona, Boston Globe , 23 juin 1926. Aimee Semple McPherson, Wikipedia.org. http://en.wikipedia.org/wiki/Aimee_Semple_McPherson . La vie d'Aimee, le message d'Aimee, la religion d'Aimee, par Anna Robertson, http://xroads.virginia.edu/~ug00/robertson/asm/background.html . Sœur Aimée, L'expérience américaine , PBS.org, http://www.pbs.org/wgbh/amex/sister/filmmore/index.html





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