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Le premier chien célèbre de la Maison Blanche | Histoire

MISE À JOUR : 13 avril 2009

Au cours du week-end de Pâques, un secret soigneusement gardé de la Maison Blanche a été divulgué : les filles Obama, Malia et Sasha, ont enfin un chiot. Il s'appelle Bo et c'est un chien d'eau portugais de six mois. Quelques heures seulement après la révélation de son identité, Bo était déjà une sensation sur Internet. Mais il ne sera pas le premier chien célèbre de la Maison Blanche. Cet honneur revient à Laddie Boy, un terrier d'Airedale qui était l'animal de compagnie du président Warren G. Harding et de sa femme, Florence.

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Bien qu'il y ait eu de nombreux animaux présidentiels avant lui, Laddie Boy a été le premier à recevoir une couverture régulière de la part des journalistes. 'Bien que personne ne se souvienne de lui aujourd'hui, la renommée contemporaine de Laddie Boy met le Fala de Roosevelt, les beagles de LBJ et Barney Bush dans l'ombre', déclare Tom Crouch, historien de la Smithsonian Institution. «Ce chien a beaucoup attiré l'attention de la presse. Il y a eu des chiens célèbres depuis, mais jamais rien de tel.

Pendant leur séjour à la Maison Blanche, de 1921 à 1923, les Harding ont inclus leur chien dans presque tous les aspects de leur vie quotidienne. Lorsque Harding a joué au golf avec des amis, Laddie Boy a suivi. Lors des réunions du cabinet, le chien s'est assis (perché sur sa propre chaise). Lors d'événements de collecte de fonds, la première dame faisait fréquemment des apparitions à Laddie Boy. Le chien était une personnalité si importante de la Maison Blanche que le Étoile de Washington et le New York Times semblait courir des histoires sur le terrier presque quotidiennement dans les mois qui ont suivi l'entrée en fonction de Harding. Au cours d'une période de 39 jours au printemps 1921, ce ne sont là que quelques-uns des titres parus dans le Fois :





'Obtient Airedale comme mascotte'
'Laddie Boy un Newsboy'
'Arbres Chat de la Maison Blanche'
« Laddie Boy obtient un compagnon de jeu »

Né le 26 juillet 1920 au chenil Caswell de Toledo, Ohio, Laddie Boy avait 6 mois lorsqu'il arriva à la Maison Blanche le 5 mars 1921, le lendemain de l'investiture de Harding. Un sénateur américain en exercice de Marion, dans l'Ohio, Harding avait remporté l'élection présidentielle de 1920 avec 60% des suffrages exprimés. Harding, qui avait apporté son style de travail détendu et informel à la présidence, a demandé à son personnel de lui amener Laddie Boy dès qu'il serait livré à la Maison Blanche. Le personnel obéit, interrompant la première réunion du cabinet de Harding pour dévoiler le terrier. 'Avec de nombreuses manifestations de plaisir, le président a conduit son nouvel animal de compagnie dans son bureau, où il s'est installé chez lui', a écrit un Fois journaliste le 5 mars.

Le futur chien d'Obama aura-t-il le genre d'accès au bureau ovale que Laddie Boy avait ? Si Barack Obama est aussi épris de son chien que Harding l'était de Laddie Boy, peut-être. Mais il est probablement juste de dire qu'Obama n'aurait pas eu de chien s'il n'avait pas promis à ses filles un chiot pour compenser les inconvénients qu'elles ont endurés pendant la campagne présidentielle. 'Je suppose que je suis un peu déçu qu'il n'ait pas eu de chien auparavant', déclare Ronnie Elmore, doyen associé du College of Veterinary Medicine de la Kansas State University, qui a développé une carrière parallèle en tant qu'historien des animaux présidentiels. «Et puis qu'il a fallu si longtemps pour obtenir le chien. Il y a des chenils à la Maison Blanche, et un chien pourrait être assimilé à la scène de la Maison Blanche très rapidement et sans réelle responsabilité pour les Obama autre que de jouer avec le chien de temps en temps.

Les chenils de la Maison Blanche existaient à l'époque de Laddie Boy, mais l'Airedale semble y avoir passé peu de temps. Il était trop occupé à errer dans les quartiers d'habitation de la Maison Blanche, où les Harding l'adoraient comme l'enfant qu'ils n'avaient jamais eu – ensemble. Avant son mariage avec Harding, Florence avait eu du mal à subvenir à ses besoins en tant que mère célibataire après avoir donné naissance à un fils à l'âge de 20 ans. Quand le garçon avait 4 ans, il a été envoyé vivre avec les riches parents de Florence, qui ont élevé l'enfant comme leur fils. Quant à Harding, tout au long de son mariage, il a poursuivi sans relâche – et avec succès – des relations sexuelles avec d'autres femmes, dont au moins une lui a donné un enfant.

Grand et beau, Harding avait certainement l'air présidentiel, et il était un orateur éloquent, mais il n'aurait probablement pas remporté la Maison Blanche sans l'aide de l'ambitieuse Florence, qui avait cinq ans son aînée. Avant de commencer sa carrière politique, Harding avait été propriétaire d'un journal en difficulté à Marion. Après avoir épousé Harding, Florence a fait de son mieux pour mettre de l'ordre dans la vie privée et professionnelle de son mari. Sous sa direction experte, le journal de Harding est devenu rentable. Pas étonnant que Harding ait appelé sa femme « la duchesse ». 'Psychologiquement, ils formaient la baleine d'un couple intéressant', explique l'historien Croupton.



Bien que Florence ait essayé de maintenir son mari sur la bonne voie, elle n'a pas pu empêcher les scandales qui allaient secouer son administration. Harding a nommé plusieurs de ses amis dans son cabinet, dont beaucoup n'étaient pas dignes de la confiance d'un président. Alors que le cabinet de Harding comprenait le futur 31e président, Herbert Hoover, comme secrétaire au Commerce, il avait également Albert Fall comme secrétaire à l'Intérieur, qui louait des terres fédérales aux compagnies pétrolières en échange de prêts personnels.

Laddie Boy pose sur la pelouse de la Maison Blanche avec une fille identifiée comme étant la reine du cinéma enfant, Mariana Batista.(Bibliothèque du Congrès)

En tant que First Dog, Laddie Boy était digne d'un portrait officiel.(Bibliothèque du Congrès)



Un Laddie Boy de deux ans monte la garde devant un gâteau d'anniversaire fait de biscuits pour chiens. Le gâteau a été envoyé du chenil Caswell à Toledo, Ohio, où Laddie Boy est né. Le paquet contenait une lettre prétendument écrite par le père de Laddie Boy, Champion Tintern Tip Top, qui écrivait : Il est difficile de réaliser quel membre célèbre de la famille nous avons en toi, Laddie Boy. Si nous ne voyions pas vos photos qui paraissent si souvent dans les journaux et les magazines, il nous serait difficile de réaliser que vous êtes devenu un chien et que vous n'êtes plus la jeune lame turbulente à laquelle nous avons dit adieu il y a longtemps.(Bibliothèque du Congrès)

Une aviatrice non identifiée a engagé Laddie Boy dans une partie de fetch.(Bibliothèque du Congrès)

Défilé annuel de Durst. Laddie Boy et Isley Randall.(Bibliothèque du Congrès)

Laddie Boy regarde pensivement à travers une porte de la Maison Blanche la veille de la mort de Harding à San Francisco.(Bibliothèque du Congrès)

En l'absence du président Harding et de la première dame, Laddie Boy a été l'hôte du rouleau annuel des œufs de Pâques de la Maison Blanche le 2 avril 1923. À la droite de Laddie Boy, la laisse à la main, se trouve le maître de chenil de la Maison Blanche, Wilson Jackson.(Bibliothèque du Congrès)

Laddie Boy debout à côté du maître de chenil de la Maison Blanche Wilson Jackson.(Lady Boy)

Lorsque les Harding étaient absents, Laddie Boy a été confié aux soins du maître de chenil de la Maison Blanche, Wilson Jackson.(Bibliothèque du Congrès)

Harding ne semblait pas du tout dérangé par le fait que son chien avait interrompu une séance photo à la Maison Blanche.(Bibliothèque du Congrès)

Le maître de chenil de la Maison Blanche, Wilson Jackson, présente Laddie Boy à Oh Boy, un bouledogue anglais. Oh Boy a été offert en cadeau à Florence Harding après son emménagement à la Maison Blanche. Mais le chien était en mauvaise santé ; malgré avoir été soigné par un vétérinaire local pendant plusieurs semaines, Oh Boy est décédé plus tard.(Bibliothèque du Congrès)

Une réunion après le retour de Harding de vacances était joyeuse pour le chien et le maître.(Bibliothèque du Congrès)

Une sculpture grandeur nature de Laddie Boy fait partie de la collection du Musée national d'histoire américaine de la Smithsonian Institution (l'artefact n'est actuellement pas exposé). Fabriquée par la sculptrice Bashka Paeff, la statue est composée de plus de 19 000 centimes donnés par des vendeurs de journaux.(Musée national d'histoire américaine, Smithsonian Institution.)

Alors que Harding était un président imparfait, il était, selon les termes d'un New York Times histoire publiée le 12 mars, 'gentille, simple, amicale et authentique'. Sa gentillesse s'exprimait dans l'amour des animaux ; en effet, les deux Harding ont soutenu le traitement humain de toutes les créatures. Dans un éditorial rédigé par Harding alors qu'il était encore rédacteur en chef du Marion Étoile , il a écrit : « Que le Créateur l'ait prévu ainsi, ou que l'environnement et la compagnie humaine l'aient fait, les hommes peuvent apprendre richement grâce à l'amour et à la fidélité d'un chien courageux et dévoué. Le président a pris un tel plaisir à Laddie Boy qu'il a fait réaliser 1 000 miniatures en bronze à l'image du chien peu de temps après son entrée en fonction. Comme un fier père distribuant des cigares pour célébrer la naissance d'un enfant, Harding a fait envoyer les statuettes de chien à ses partisans politiques à Washington, D.C., et à ceux de l'Ohio.

Les miniatures de Laddie Boy sont devenues une trouvaille rare pour les collectionneurs de souvenirs présidentiels, coûtant entre 1 500 $ et 2 000 $, a déclaré Elmore, vétérinaire de l'État du Kansas. Il se sent chanceux d'en avoir un dans sa collection. 'J'en cherchais un dans tout le pays et sur eBay', dit-il. «Et un après-midi, ma femme était dans un magasin d'antiquités ici à Manhattan, au Kansas, et juste au moment où elle partait, elle a baissé les yeux et a vu Laddie Boy dans une vitrine. Et elle a failli s'évanouir. Il s'avère qu'il y avait une personne âgée qui vivait ici qui était décédée, et lors de la vente du domaine, l'antiquaire a acheté une boîte de ferraille, et Laddie Boy était là-dedans.

Harding appréciait la renommée de son animal de compagnie ; en fait, il l'a cultivé en écrivant des lettres à la presse se faisant passer pour Laddie Boy. Mais le président a tiré un trait sur la commercialisation de son chien. 'Pendant l'administration Harding, de nombreux fabricants de jouets ont envoyé des lettres à la Maison Blanche pour demander l'autorisation d'avoir les droits exclusifs de produire un jouet en peluche à l'effigie de Laddie Boy', explique Melinda Gilpin, responsable du site historique du Harding Home State Memorial à Marion. 'Harding a refusé d'approuver une telle entreprise.' Au moins une entreprise est allée de l'avant et a fabriqué un animal en peluche Laddie Boy, dont un exemple est exposé à la Harding Home.

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Pour les admirateurs de Harding pour qui une peluche Laddie Boy ne suffisait pas, ils pouvaient toujours obtenir un vrai Airedale. Effectivement, la popularité de la race a augmenté pendant la Maison Blanche Harding. Peut-être devrions-nous nous préparer à une demande accrue de labradoodles ou de chiens d'eau portugais. (Au cours d'une interview avec le présentateur d'ABC George Stephanopoulos qui a été diffusée le 11 janvier, Obama a déclaré que sa famille favorisait ces deux races.)

' Les Airedales sont très axés sur les gens et veulent faire plaisir à leurs maîtres ', déclare Elmore de Kansas State. Laddie Boy a fait de son mieux pour garder les Harding heureux. Il apportait le journal au président au petit-déjeuner chaque matin. Il a fait un travail caritatif à la demande de Florence. Le 20 avril 1921, le Fois a publié une histoire rapportant que le terrier avait été invité à diriger un défilé d'animaux qui profiterait à la Humane Education Society à Washington, D.C. Le journaliste non identifié a écrit: ' L'annonce que Laddie Boy avait accepté l'invitation a été faite aujourd'hui à la Maison Blanche. ' Comme si Laddie Boy avait son propre attaché de presse !

Parfois, cependant, l'Airedale rechignait à vivre dans le bocal à poissons présidentiel. Comme d'autres administrations avant eux, les Harding ont poursuivi la tradition du Rouleau aux œufs de Pâques annuel, organisé sur la pelouse de la Maison Blanche. Le 18 avril 1922, le Fois a publié une histoire sur l'événement très fréquenté: «Ce n'aurait pas été une fête d'enfants sans Laddie Boy, [who] était le premier résident de la Maison Blanche à apparaître sur le portique sud. Son gardien le laissa dévaler les marches, mais les petites mains tendues pour le caresser étaient si nombreuses que Laddie Boy se précipita en arrière et passa le reste de la matinée assis fièrement sur une table. Il y avait une foule presque aussi nombreuse de jeunes qui regardaient le Harding Airedale qu'il y en avait autour des cinq camions pleins de boissons gazeuses en bouteille dans l'allée.

Quatorze mois plus tard, Harding a entrepris une tournée en train à travers le pays, en partie pour distraire le public américain des allégations d'actes répréhensibles de certains de ses secrétaires de cabinet. Harding, qui avait une hypertrophie cardiaque, était en mauvaise santé avant de quitter Washington, DC, et pendant le voyage, ses problèmes cardiovasculaires se sont aggravés. Le 2 août 1923, le 29e président du pays mourut dans sa chambre du Palace Hotel de San Francisco.

Les Harding n'avaient pas emmené Laddie Boy dans la tournée des sifflets, le laissant plutôt sous la garde de son responsable de la Maison Blanche. Le lendemain de la mort de Harding, l'Associated Press a publié un article sur le chien : « Il y avait un membre de la maison blanche aujourd'hui qui ne comprenait pas vraiment l'air de tristesse qui planait sur le manoir exécutif. C'était Laddie Boy, ami et compagnon d'Airedale du président Harding. Ces derniers temps, il a jeté un œil dans l'expectative et a prêté une oreille attentive aux voitures à moteur qui roulent sur l'allée de la Maison Blanche. Car, à la manière de son chien, il semble raisonner qu'une automobile a emmené [les Harding], donc une automobile doit les ramener. Les attachés de la Maison Blanche ont secoué la tête et se sont demandé comment ils allaient faire comprendre à Laddie Boy.

La sympathie pour le chien en deuil a inspiré une femme nommée Edna Bell Seward à écrire les paroles d'une chanson intitulée 'Laddie Boy, He's Gone', qui était disponible sur partitions et piano roll. Le troisième verset dit :

Pendant que tu attends, les yeux bruns scintillent
Pour le visage d'un maître qui est parti
Il te sourit, Laddie
De la paix de l'au-delà

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Tout en prenant des dispositions pour quitter la Maison Blanche, Florence a donné Laddie Boy à Harry Barker, l'agent des services secrets qui avait été chargé de la protéger. Barker avait été comme un fils pour Florence, et lorsque sa mission à la Maison Blanche a pris fin, il a été transféré au bureau de Boston de l'agence. Laddie Boy s'est installé dans une nouvelle vie chez Barker et sa femme à Newtonville, Massachusetts.

Pour honorer les antécédents de Harding en tant que journaliste, plus de 19 000 vendeurs de journaux à travers le pays ont chacun fait don d'un centime pour un mémorial au président déchu. Les centimes ont été fondus et moulés dans une sculpture grandeur nature de Laddie Boy par le sculpteur basé à Boston, Bashka Paeff. Pendant que Paeff travaillait sur la sculpture, Laddie Boy devait effectuer 15 séances. Aujourd'hui, la sculpture fait partie de la collection du Musée national d'histoire américaine de la Smithsonian Institution (l'artefact n'est pas actuellement exposé).

Florence Harding est décédée le 21 novembre 1924 dans un sanatorium de Marion. Elle laisse dans le deuil Laddie Boy, décédé le 22 janvier 1929, près de six ans après avoir régné en tant que premier chien. Toujours fidèle chroniqueur de la vie enchantée de Laddie Boy, le New York Times a publié une histoire décrivant le terrier comme « magnifique » et rapportant que « la fin est survenue alors que le chien, souffrant de plusieurs mois de vieillesse, reposait sa tête sur les bras de Mme Barker ». L'Airedale a ensuite été enterré dans un endroit non divulgué à Newtonville.

La célébrité de Laddie Boy en tant qu'animal présidentiel pourrait ne jamais être dépassée, même par le chien Obama. Certes, la technologie actuelle de collecte d'informations rend le classement des histoires beaucoup plus facile qu'en 1921. Mais avec notre pays qui combat deux guerres et l'économie américaine dans la tourmente, il est difficile d'imaginer New York Times les journalistes ont accordé une couverture aussi soutenue au chien Obama qu'à Laddie Boy. Au final, qui peut résister à une histoire de chien mignon ?





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